Saas-Fee Música Romântica 7 Aug 05 - Yuri Serov - Prof St. Petersburg Conservatory

Festival Highlights 2005<br />

Yuri Serov
Professor Conservatory Sint Petersburg

There is something magical, primeval, and unforgettable in music sounding high up in mountains, in the silence of eternity. But of course, the core of the magic is radiated by the musicians who are the festival's heroes and "stars".

Talking about my greatest musical emotions related to the 2005 festival, they surely are the recital of Eliane Rodrigues who played a Chopin program (7 August), Shostakovich's Concerto for strings, piano, and trumpet (Zermatt, 5 August), Weber's clarinet concerto (Vlad Weverbergh, clarinet), Symphonie Fantastique by Berlioz (15 August) performed by St. Petersburg Philharmonic and Alexander Dmitriev, Divertimento by Mozart (Eliane Rodrigues and St. Petersburg Philharmonic, 17 August), and Rachmaninoff's Piano Concerto and Stravinsky's Petrushka on the last day of the festival (Eliane Rodrigues, Alexander Dmitriev, and St. Petersburg Philharmonic, 19 August).

It was not for the first time that I heard Chopin's Second and Third Sonatas played by Eliane (including her fantastic recital at the Grand Hall of St. Petersburg Philharmonic in this June), and every time I am surprised to hear them as new music. How does she manage not to repeat herself? What is her trick to find still new colours and details in retelling the story that is supposed to be known from childhood? Where do those fragile hands get so much power, and how do so many tragic intonations, and so much charm and plasticity in the immortal Chopinian lines? Of course, answers to all these questions may seem evident - it is talent, and artistic taste, and intuition. But it is so pleasant anyway to become a witness, and an involved actor in the amazing, exquisite musical action that Eliane Rodrigues gives us every time she performs Chopin's music.

It was hard for me to imagine that one can play and conduct the Piano Concerto by Shostakovich (it is very challenging for a pianist, and it is really a task for a conductor, too), but Eliane Rodrigues did extend the boundaries of my estimates of musicians' abilities. From the professional point of view, the Concerto's performance at Zermatt was absolutely faultless. This composition of young Shostakovich, full of bitter irony and a rare mixture of styles and moods, a virtuoso opus in its essence, extremely spectacular and effective, did not leave the numerous audience impartial. This was proved by a long and sincere applause. The powerful and beautiful sound of the trumpet played by soloist Anatoly Cherkun will also be remembered.

Excellent young clarinetist Vlad Weverbergh from Belgium had decided to play Weber's second Concerto instead of the First, which is performed everywhere (and even a bit "overperformed"). It seemed to me at the rehearsal that the Second, which was made largely to the template of the First, was less interesting, and that even the great ones did not always have enough diamonds to spread over all of their compositions. The evening performance before the audience cast away all my doubts. First and foremost - because the Concerto was played with real inspiration, virtuosity, and freedom. The slow part, Romanza, immersed the audience into a sweet cantilena, making us recollect all the things for which we love the bygone Romantic epoch so much.

Divertimento by Mozart, KV 136, is one of the most popular works of the great Viennese. The strings section of the Petersburg Philharmonic Orchestra and Eliane Rodrigues as conductor proved to us that this title is rightly deserved. Minimum intrusion in the exquisite texture of the score, warm tone, maximum fire and clearness in the lines, very mobile tempos, and pleasure from the very process of music making - these are the components of the evident success with the audience that was the response to the magnificent performance of Mozart.

The Symphonie fantastique by Berlioz is a keystone of the world's symphonic repertoire. It gives both the conductor and the orchestra a chance to prove their very best, and Petersburg Philharmonic and Alexander Dmitriev used the chance to the full. It was an artistic work excellent in its every facet, of a perfectly clear and graphically distinct musical form (which is of topmost importance in a symphony so complex in its structure and so extended in time), with a balanced sound of orchestral groups, with themes vividly led by the soloists, with tutti powerful and splendid in colors. The orchestra looked as an amazingly harmonized musical clockwork interpreting the "Episode from the Life of an Artist" with inspiration and brightness.

It was the third appearance of Petersburg's Philharmonic musicians at Música Romântica. The musicians love to come to Saas-Fee, so as to combine their hard artistic work with walks in the mountains, football games, and unhurried dinners in excellent Swiss restaurants. It is pleasant to note that with every year the orchestra is becoming a true gem of the festival, showing the best achievements of the Russian orchestral school in the Alps. In the festival's last concert (19 August) the ensemble showed off its virtuoso interpretation of Stravinsky's famous Petrushka, and (with Eliane Rodrigues) magnificent and charming performance of the First Piano Concerto of Sergey Rachmaninoff. This opus can be heard onstage somewhat less frequently than other concertos of the Russian genius. It was all the more pleasing, since those who heard it for the first time could immediately appreciate one of its best interpretations.

Another important feature of this year's festival that should be noted is invitation of remarkable young soloists. I am talking about the already mentioned Vlad Weverbergh, and cellist Marie Hallynck who performed Edward Elgar's epic concerto with subtlety, profundity, wisdom, and beauty (12 August), and Sophia Jaffé who stunned us with her bright temperament and intense virtuosity in the violin concerto of Camille Saint-Saëns (15 August), and Jeroen van der Wel, who, being very young indeed, looked daring, bright, and absolutely natural in Ravel's violin sonata (14 August). Without doubt, all the four have tremendous artistic prospects ahead of them, and it is really satisfying that this appearance at Música Romântica became a new, important, and interesting milestone for them.

I must also commend young German conductor Sebastian Tewinkel who managed his challenging film soundtrack program at a highest professional level (10 August). The orchestra from St. Petersburg followed him with evident pleasure. By the way, the very idea of such "easy" program was certainly a success of the festival's producers. I wish you could have seen the happily gleaming eyes of the audience and the performers after the concert.

Another impressive memory is excellent performance of the whimsical and capricious Burleske and Der Rosenkavalier Suite by Richard Strauss (Eliane Rodrigues and St. Petersburg Philharmonic, 8 August), elegant and tremulous Simple Symphony by Benjamin Britten, and the breathtaking Pomp and Circumstance march by Edward Elgar (Eliane Rodrigues, conductor, and St. Petersburg Philharmonic, 12 August). A remarkable event was the concert with the "Unvollendete" Symphony by Franz Schubert and pieces by Johann Strauss Jr. (Eliane Rodrigues conducting, and St. Petersburg Philharmonic, 17 August).

A very interesting discovery for me was Rian de Waal, an excellent Dutch ensemble pianist, in the chamber concert (14 August). Especially appreciated was his evident lyrical gift in lovely, though unfortunately little known, arrangements of piano pieces of Jean-Philippe Rameau made by Leopold Godowsky. The vigorous performance of the enchanting piano quartet of Gabriel Fauré by Rian de Waal jointly with the Stravinsky Quartet will also be remembered.

And finally, I'll say again what I have said several times discussing the Saas-Fee festival. The feeling of involvement in every music sounding onstage, a festive and elated feeling, is always with the audience throughout the festival. And one should not calculate which components provided the greatest input - whether it was admirable, inimitable nature of Saas-Fee, that "Earthly Heaven", or the musical impressions as such, which where very bright and diversified, or perfect, flawless organization of the festival (which should without doubt be emphasized separately).

If music stays sounding in the listeners' hearts long after the concert, and if its most important purpose - to surprise, to soothe, to improve, to satisfy, and to please - does work, then the primary mission or ultimate task of any such festival may be considered as accomplished.

Dear friends, see you again in Saas-Fee, at Música Romântica!


Karel Nijs Producer VRT - Radio Klara

Schon sechs Mal hatte ich Gelegenheit, jeweils eine der zwei Wochen des Festivals Música Romântica mitzuerleben, und immer war die Qualität dieses Festivals gegenüber dem letzten Mal gewachsen. Bei dieser achten Ausgabe gab es viele Momente sehr großer Klasse. Doch ist die Atmosphäre in Saas-Fee niemals und nirgends prätentiös oder „elitär" im negativen Sinne dieses Wortes. Die einfache, offene Struktur der Kirche spielt dabei eine Rolle und auch ihre Zugänglichkeit, liegt sie doch nahe bei der zentralen Einkaufsstraße dieses Bergdorfs, das langsam das Flair einer Stadt bekommt.

Und dann die Ferienstimmung mit Touristen jeder Couleur aus aller Herren Länder, die sich zwischen Bergeshöhen, Wäldern, Sportgeländen, Gaststätten und Murmeltieren tummeln. Oft erlebt man bei den öffentlichen Proben von Música Romântica, dass Passanten zufällig auf der Straße etwas hören, hereinschauen, in der Kirche ein wenig die Musik und die Stimmung genießen und danach beschließen, am Abend ein ganzes Konzert mitzunehmen. Im Publikum sitzen natürlich Musikbesessene und ein schöner Kreis von Stammgästen, aber auch sehr viele Menschen, für die es ein echter Glücksfall ist, „zufällig" einen Abend mit klassischer Musik zu erleben. Und viele von ihnen kehren gerne zurück.

Die Atmosphäre offener, unkomplizierter Erwartungen ist bei den Konzerten spürbar. Nicht nur bei den Touristen, sondern auch bei den vielen Menschen aus Saas-Fee selbst, die nur zu gut wissen, dass sie in ihrer etwas abgelegenen Region in den Genuss eines besonders hochwertigen Musikfests kommen.
Das Programm des Festivals ist im weitesten Sinne „romantisch". Musik vieler Stilrichtungen, die das Herz anspricht, mit einer hübschen Mischung bekannter und minder bekannter Klassiker. Die Ausgewogenheit hat mir an dieser 8. Ausgabe besonders gefallen und die Besucher wissen inzwischen, dass es in Saas-Fee nicht nur um einen Mischmasch klassischer Schlager und Hits geht. Die sind - zum Glück - auch dabei und es tut gut, die Symphonie Fantastique von Berlioz oder die Unvollendete von Schubert einmal live zu hören.

Aber der Festivalleitung ist es gelungen, das Programm geschickt mit allerlei Entdeckungen zu ergänzen, sowohl bei den symphonischen Konzertabenden als auch bei den Kammermusik- und Solorecitals. Mit ebenso viel Sorgfalt wurde an das Gesamterlebnis eines Abends gedacht: Spannende, rührende und auch tragische Melodien sind schön verknüpft zu einer Ebbe und Flut entspannender und anregender Musik. Außerdem gelingt es dem Festival immer wieder, fesselnde und integre Musiker anzuziehen.

12 AUG 05

The Belgian cellist Marie Hallynck is such a person. She gave a very noble interpretation of the cello concerto composed by Edward Elgar in 1919. She let the mournful character of the music, for instance in the sublime Adagio moderato, sound sincere and tender, with a brilliant mastery of the emotional richness of the piece, and yet in a manner far removed from the weepy exaggerations you hear on CD every now and then. Hallynck played with a sound full of passion in the concerto's vivid outer movements - however, nowhere did it sound rough or raw "in" the strings. A singing line, with a clean tone and subtle colours, was present throughout.

The concerto has a very rhapsodic form, and Eliane Rodrigues, together with the St Petersburg Philharmonic Orchestra, built an exciting story out of it. Conducting with precision and in harmony with the creative rendition of the soloist, Rodrigues knew how to beautifully deliver the right dose of the sometimes massive orchestral part. The manner in which both she and the orchestra drove the music and let it flow was also impressive, using natural phrasing and surging between lyrical rest and powerful unrest. An exceptionally beautiful Elgar!

The Simple Symphony (1934) by Benjamin Britten might sound simple indeed. However, it remained a challenge for the strings of the orchestra to let this youthful piece sound fresh and sharp in its dancing passages, and to sensitively play the nuances of the Sentimental Sarabande.

What stood out in Eliane Rodrigues' conducting style, even more this year, was her great attention to flowing horizontal lines. She constantly gave the music a direction or an aim, starting from the first measures up until the end, with neither artificial effects on the way nor prolonged pauses in order to incite ‘suspense'. You would not see her zoom in on small orchestral details at the expense of the big lines either. On the contrary, the music was always moving forward and aiming to go somewhere. It was rhythmically alert and clear, and especially flamboyant and singing, with a surge of energy or dancing momentum.
This quality was also favourably expressed in "Jupiter, The Bringer of Jollity" from the suite The Planets by Gustav Holst, while it made "Venus, The Bringer of Peace" sound perhaps a little bit too breathless. To put another way - I had often heard this movement in a somewhat slower tempo and a dreamier mood, which would enable the ‘vertical' tension of Holst's harmonies to stand out more.

The famous "Pomp and Circumstance" March No. 1 by Elgar was a hit once again, sturdy and exuberant in the outer movements, and intense and electrifying in the hymn "Land of Hope and Glory". Incidentally, it was the first time that the Russian orchestra had played this march. For this orchestra too, Música Romântica had a lot to offer in terms of new experiences, and you could hardly overestimate how much work they had had to put into studying the many scores that were unfamiliar to them.

14 AUG 05

Lors du concert de musique de chambre consacré à la France par exemple, le deuxième quatuor pour piano (1886) de Gabriel Fauré est également paru nouveau aux membres du Stravinsky-Quartet. Même au Conservatoire de St. Petersbourg, la partition est (encore) introuvable. Il s'agit pourtant d'un brillant morceau de musique de chambre, aux mélodies trépidantes et aux modulations audacieuses, qui s'avère tantôt rude, tantôt langoureuse, ou capricieuse et puissante dans l'Allegro molto. Le pianiste néerlandais Rian de Waal est un musicien-né qui réussit à conjuguer un toucher perlant de la main droite avec une partie de basse sonore triomphante. La symbiose avec les trois musiciens qui jouent un instrument à cordes est joliment mise au point et - si je peux encore me permettre de citer quelqu'un, ce serait Daniil Meerovich, un violoniste alto tout simplement envoûtant!

Cette soirée française était particulièrement bien orchestrée. L'apothéose a été assurée par Fauré tandis que la première partie a vu les performances de Rian de Waal avec quelques transcriptions de Rameau composées par Léopold Godowsky que l'on avait que rarement entendues auparavant. Ses hommages inventifs à la musique baroque datent des années 1920: de curieux arrangements pour piano d'anciennes "Pièces de clavecin". Quel bonheur d'avoir pu découvrir ces somptueuses paraphrases (comme l'Elégie) à peine connues. Elles ont d'ailleurs marqué une belle transition avec les deux sonates qui ont suivi, car tant Debussy que Ravel voulaient reconquérir cette pureté transparente de leurs ancêtres français pour l'intégrer dans leur langage tonal moderne.

La sonate pour violoncelle (1915) de Claude Debussy a reçu une interprétation passionnée et néanmoins maîtrisée du violoncelliste Sergei Pechatin et de Rian de Waal: un jeu d'ensemble haut en couleur dans le Prologue mélancolique, une gamme céleste de nuances et de conceptions, et un dérapage dans le chef du violoncelliste pour le moins pardonnable. Le direct est, faut-il le rappeler, ce qui confère au concert son caractère exceptionnel. Dans la sonate pour violon (1927) de Maurice Ravel, nous avons entendu Jeroen van der Wel, ce violoniste néerlandais de 17 ans. Malgré les bribes d'hésitation dans la partie d'ouverture Allegretto, la belle formation chantante du son et l'élégante musicalité m'ont laissé pantois! Pas de démonstration tapageuse de la maîtrise de l'instrument mais une musique intériorisée et intègre. La sonate de Ravel a été interprétée avec légèreté et souplesse, le Blues de manière puissante mais pas caricaturale, et avec Rian de Waal comme partenaire, j'ai connu une réelle ivresse musicale. De la musique de chambre de très grande qualité.

16 AUG 05

La France a une fois de plus été mise à l'honneur avec l'Orchestre Philharmonique de St. Petersbourg sous la baguette d'Alexander Dmitriev. Une délicate interprétation de la Pavane pour une infante défunte de Ravel. Pas d'approche langoureuse et morne mais du style, de la souplesse et ‘en dansant'. Il est étonnant de voir à quel point cet orchestre, comparé à voici quelques années, a gagné en liberté dans sa manière de jouer. C'est encore toujours une formation disciplinée, mais la passion a grandi et la manière dont les musiciens individuels proposent leur solo est vivante, enthousiaste, et à l'écoute de l'ensemble du courant musical.

Cette particularité est clairement apparue, de manière très convaincante, lors de la Symphonie Fantastique d'Hector Berlioz. Alexander Dmitriev a confiance en ses musiciens, offre en qualité de chef d'orchestre un cadre clair, et laisse l'orchestre déclencher ce que la musique a à dire. J'ai craqué pour l'approche quasi-Beethovienne de cette symphonie: elle date en somme de 1830, et se trouve souvent noyée dans un romantisme tardif. Ce qui n'est pas le cas ici: une "Scène aux champs" qui autorise les couleurs claires de la Pastorale, un mouvement de valse gentiment désinvolte dans la scène du bal, et la fervente passion n'a jamais été amplifiée ‘over the top'.

L'église de Saas-Fee n'est pas une "vraie" salle de concert, et il faut dès lors pouvoir parfaitement doser la force orchestrale du Sabbat des Sorcières. C'est précisément le défi qu'a relevé Dmitriev: faire résonner très bas les groupes instrumentaux, de manière équilibrée et avec une profusion d'effets colorés. La "marche au supplice" a fait frémir, dans un rythme très naturel et maintenu tendu, mais intérieurement brûlant de vie et d'éloquence. Une interprétation puissante de cette symphonie!

Die deutsche Geigerin Sophia Jaffé (geb. 1980) wurde beim belgischen Königin-Elisabeth-Wettbewerb 2005 3. Preisträgerin und spielte in Saas-Fee das Konzert Nr. 3 für Violine und Orchester (1880) von Camille Saint-Saëns. Sie hat eine starke Bühnenpräsenz, ohne äußerliche Allüren oder Wichtigtuerei, einfach als Musikerin: ein sehr kräftiger, warmer Ton, fließendes Legato und besonders große Geschmeidigkeit. Keinen Moment wird spürbar, dass dieses Konzert vielleicht schwierig sein könnte, weil sie auf technischem Gebiet mehr als genug an Reserven hat. Schon beim ersten Satz Allegro non troppo wurde deutlich, dass sie diesen Saint-Saëns nicht als einen etwas blassen, aufpolierten Klassiker behandelt, sondern als einen Vollblutromantiker, der ganz entschieden Leidenschaft und Zärtlichkeit vereint. Auch das anmutige Andantino wurde nicht schwach oder sentimental interpretiert, sondern mit liebreizender Größe. Dazu die Bläser des Orchesters sehr fein im Hin und Her von Motiven zwischen ihnen und der Solistin. Am Schluss kam mir in den Sinn, dass diese Geigerin noch ein wenig mehr Courage und Verspieltheit einfließen lassen könnte, aber warum eigentlich? Es war sowieso eine herzgewinnende und außergewöhnliche Vorstellung.

18 AUG 05

Eliane Rodrigues dirigierte den österreichischen Konzertabend. Zuerst die Streicher des russischen Orchesters im leichtfüßigen Divertimento des sechzehnjährigen Wolfgang Amadeus Mozart: federleichte rhythmische Präzision beim Allegro, auch schön herausgearbeitete Kontraste und eine raffinierte Streicherkultur, die aus so einem Jugendwerk dieses Quäntchen mehr machen, als nur eine freundliche Zerstreuung. Es ist mittlerweile unverkennbar, dass Rodrigues von diesem Orchester ernst genommen wird. Der lebendige Kontakt zwischen ihr und den Musikern ist hörbar und sichtbar. Auf eine überwältigende Weise wurde das deutlich bei der Interpretation des Klavierkonzerts Nr. 20 von Mozart, eines dramatisch geladenen Konzerts in Moll. Eliane Rodrigues dirigierte das Orchester - während sie den Klavierpart spielte - scheinbar mühelos, doch mit welcher Konzentration. Und was für eine verblüffende Charakterisierung aller emotionalen Register dieses Meisterwerks.
Nach der Pause die berühmte Symphonie Nr. 8, die „Unvollendete", von Franz Schubert: starke Musik, der man sich auf vielerlei Weise nähern kann. Rodrigues wählte (wieder) einen sehr flüssigen Ansatz mit ständiger Aufmerksamkeit für die sängerischen Abschnitte, die Kontinuität in der ununterbrochenen Bewegung.

Die Momente der Stille im Allegro moderato sind nicht als bedrohliche Atempausen inszeniert, sondern als Fragezeichen, offen und leer. Manche Dirigenten geben dieser Symphonie sehr tragisch-dramatische Konturen, legen besonders viel Nachdruck auf eckige Rhythmik, wählen eine beinahe aggressiv scheinende Klangbildung.

Nicht so Rodrigues: Ihr Schubert-Sound ist abgerundet, cremig, weniger auf heftige Kontraste ausgerichtet. Die „Unvollendete" spricht hier anders zu uns, auch im wogenden Andante con moto - mit Bewegung also - pulsierend und atmend, wie ein Fluss, „ein Bächlein"... Wenn Schubert in dieser rätselhaften unvollendeten Symphonie einen tragischen Ton anschlagen wollte, dann war er hier unterschwellig vorhanden, aber nicht lastend schwer oder demonstrativ. Und das Orchester verteidigte die Wahl mit brillantem Schwung und mit Exaktheit.

Ebenso alert und aufmerksam spielte es zum Schluss einige Walzer und Polkas von Johann Strauss Sohn, Musik, die mehr zu bieten hat, als den frivolen Charme von Darbietungen wie „Musik für Millionen". Strauss konnte hervorragend orchestrieren und seine Musik bleibt eine bezaubernde Mischung aus Lebenslust und Melancholie. Die Ouvertüre zur „Fledermaus" beispielsweise ist einfach wunderschön - und es ist eine Kunst mit großem K, sie von Anfang bis Ende sprühen zu lassen. Genau das war in Saas-Fee zu hören.

20 AUG 05

Russia had the last word on the closing evening of the 8th Festival. The concert started off with the subtle Prelude to the opera "Khovantshina" by Modest Moussorgsky, a moody portrayal of the break of dawn over the Moskva River.

The indefatigable Eliane Rodrigues was the soloist in the first piano concerto of Sergei Rachmaninov, an early work (1892) to which the composer later made radical changes. It definitely suited conductor Alexander Dmitriev, who let his orchestra dance and sing in magnificent colours, while Eliane Rodrigues unfolded a full-blooded Romantic approach, with a firm grip of the full chords against the orchestra, as well as a delicate lyrical line of notes in soft aquarelle tints. And everything in between was likewise magnificent, from the broad opening movement through the Andante to the Finale - Allegro vivace. By the end of a festival like this, you have experienced a lot. However, as if this was not enough, that last evening was a really moving affair.

To round things off, the St Petersburg Philharmonic Orchestra offered the ballet Petrushka by Igor Stravinsky, a milestone in the history of music, and a piece in which the listener even now keeps on discovering new elements. Alexander Dmitriev took care of those, together with his orchestra and pianist Nicolai Magará, sputtering fireworks of magic and motoric rhythms, and with such a love for the music. The only thing you could possibly wish for after this was that the 9th edition of Música Romântica would be just as wonderful as this, or, who knows, even better.